Departamento de Defesa dos EUA selecionou suas duas principais empresas de foguetes para colocar os satélites em órbita nos próximos anos: o provedor de lançamento militar de longa data United Launch Alliance (ULA) e a SpaceX. A ULA receberá 60 por cento dos contratos de lançamento de satélites do departamento, enquanto a SpaceX receberá 40 por cento.

As duas empresas venceram as rivais Northrop Grumman e Blue Origin para lançar missões do DoD entre os anos fiscais de 2022 e 2027. Este é um grande prêmio, pois cada lançamento individual pode custar mais de $ 100 milhões. O DoD não se comprometeu com um número exato de lançamentos ao longo desse período de cinco anos, mas concedeu $ 316 milhões à SpaceX e $ 337 milhões à ULA “para cumprir as datas de lançamento do ano fiscal de 2022”, de acordo com uma declaração do DoD.

“Esta foi uma decisão extremamente difícil e eu aprecio o trabalho árduo realizado pela indústria para adaptar seus sistemas de lançamento comercial para atender de forma econômica e confiável aos nossos requisitos de segurança nacional mais estressantes”, coronel Robert Bongiovi, diretor da Space and Missile Systems Center Launch Enterprise, disse em um comunicado.

Há um marco aqui também: o fim do uso do foguete Atlas V por este programa. Esse foguete, fabricado pela ULA, depende do motor russo RD-180. Mas os motores russos têm sido um campo minado político desde que a Rússia invadiu a Ucrânia em 2014; naquele ano, a NASA até suspendeu o contato com a Rússia. Desde então, o DoD tem tentado diminuir sua dependência da tecnologia russa. Em 2018, ela concedeu à ULA, Northrop Grumman e Blue Origin um total de US $ 2 bilhões em contratos para desenvolver foguetes de próxima geração.

A SpaceX não gostou do prêmio – em 2019, eles processaram o governo por causa do contrato. A empresa argumentou que o prêmio deu a seus concorrentes uma vantagem na conquista dos lançamentos.

No final, o DoD passou por cima dos veículos projetados pela Blue Origin e Northrop Grumman. Em vez disso, eles escolheram os foguetes SpaceX Falcon 9 e Falcon Heavy, que provaram seu valor em vôo. Eles também escolheram o futuro foguete Vulcan Centaur da ULA, que é atualmente definido para fazer seu primeiro voo em 2021.

Fonte: www.theverge.com

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