Não podemos dizer com certeza qual é o futuro do COVID-19. Mas, com base em nossa experiência com outras infecções, há poucos motivos para acreditar que o coronavírus SARS-CoV-2 irá embora em breve, mesmo quando as vacinas estiverem disponíveis. Um cenário mais realista é que ele será adicionado à (grande e crescente) família de doenças infecciosas que são conhecidas como “endêmicas” na população humana.

Com a disseminação mundial da doença aumentando novamente, parece improvável que as medidas atualmente disponíveis possam fazer mais do que controlar essa disseminação – exceto em países que podem efetivamente se isolar do mundo exterior. O fato de que a grande maioria das pessoas ainda é suscetível em algum grau significa que há combustível suficiente para que o fogo continue aceso por algum tempo.

Este será o caso mesmo se locais específicos alcançarem o que é conhecido como imunidade da população (ou rebanho) (e não está claro a probabilidade de isso acontecer). Quando um número suficiente de pessoas se torna imune a uma doença, seja por vacinação ou infecção natural, sua disseminação começa a diminuir e o número de casos diminui gradualmente. Mas isso não significa que desaparecerá instantânea ou completamente.

Fora de qualquer área com imunidade populacional, é provável que haja muitos locais que ainda têm indivíduos suscetíveis o suficiente para manter a transmissão. Nenhuma medida de isolamento é tão forte a ponto de interromper completamente a interação humana entre regiões, dentro e entre países, ou globalmente.

Também é possível que a propagação de uma infecção acabe se estabilizando em um nível constante, de modo que se torne presente nas comunidades o tempo todo, possivelmente em uma taxa relativamente baixa, às vezes previsível. Isso é o que queremos dizer quando dizemos uma doença é endêmica.

Algumas infecções estão presentes e se espalhando ativamente em quase todos os lugares (como muitas infecções sexualmente transmissíveis e infecções infantis). Mas a maioria das infecções é endêmica em partes específicas do mundo.

Isso pode ocorrer quando o controle eficaz eliminou a infecção em outro lugar, ou porque as condições necessárias para uma transmissão eficaz só podem ser encontradas em locais específicos. É o caso da malária e de muitas outras infecções transmitidas por mosquitos.

Teoricamente falando, uma infecção se torna endêmica se, em média, cada indivíduo infectado a transmitir a outra pessoa. Em outras palavras, quando o número de reprodução (R) = 1. Em comparação, durante uma epidemia quando a disseminação da doença está aumentando, R é maior que 1, e quando a disseminação está diminuindo por meio de medidas de controle ou imunidade populacional, R é menor que 1.

Na prática, existem vários padrões que podem ser observados nas doenças endêmicas. Alguns podem existir em níveis baixos ao longo do ano, enquanto outros podem mostrar períodos de transmissão mais alta intercalados com períodos de transmissão baixa. Isso pode acontecer se os fatores sazonais influenciarem o quanto as pessoas têm contato umas com as outras, o quão suscetíveis são à doença ou outros organismos que a espalham, como os insetos.

Enquanto houver um estoque suficiente de pessoas ainda suscetíveis à doença para cada pessoa infectada transmiti-la, ela continuará a se espalhar. Esse suprimento pode ser reabastecido de várias maneiras, dependendo das características da doença.

Imunidade diminuindo

Nas doenças que conferem imunidade permanente após a infecção, cada novo filho nascido é suscetível após o término da imunidade obtida da mãe. É por isso que as infecções infantis, como o sarampo, são endêmicas em muitas partes do mundo onde a taxa de natalidade é alta o suficiente.

Em doenças que só fornecem imunidade temporária por meio de infecções naturais, as pessoas perdem essa proteção imunológica para se tornarem suscetíveis novamente. Um vírus ou bactéria também pode escapar da memória imunológica por mutação, de modo que pessoas com imunidade a uma cepa mais antiga se tornem suscetíveis à nova versão da doença. Influenza é um exemplo principal.

Ainda não sabemos quanto tempo vai durar a imunidade contra a infecção de COVID-19, ou quão boas as vacinas serão para proteger as pessoas. Mas outros coronavírus endêmicos na população humana, como aqueles que causam resfriados, apenas conferem imunidade temporária de cerca de um ano.

Outro ponto importante é que as pessoas com imunidade, seja por infecção ou vacinação, raramente estão distribuídas igualmente por uma comunidade ou país, muito menos pelo mundo. Certamente, no caso do COVID-19, existem áreas onde a infecção se espalhou de forma mais intensa e áreas que foram relativamente poupadas. Sem distribuição uniforme, não há imunidade da população, mesmo que um número suficiente de pessoas tenha sido vacinado para atingir o limite necessário previsto.

Nesses casos, o R médio pode ser baixo o suficiente para que a infecção esteja sob controle, mas nas bolsas desprotegidas será bem acima de 1. Isso leva a surtos localizados e permite que a doença permaneça endêmica. Ele continua a se espalhar de um lugar para outro, semeado por alguns locais onde a densidade populacional e a interação são altas o suficiente e a proteção baixa o suficiente para sustentar a transmissão.

Como respondemos

A maneira como lidamos com o COVID-19, uma vez que se torne endêmico, dependerá da qualidade de nossas vacinas e tratamentos. Se eles puderem proteger as pessoas dos resultados mais graves, a infecção se tornará controlável. A COVID-19 será então como várias outras doenças com as quais aprendemos a conviver e que muitas pessoas terão durante a vida.

Dependendo se a imunidade – seja de infecção natural ou vacinação – seja permanente ou temporária, podemos precisar anualmente atualizações de vacinas para nos proteger (como a gripe). Ou pode ser controlado por vacinação em alguma idade ideal (como muitas infecções infantis).

Se as vacinas não apenas previnem a doença clínica, mas também reduzem fortemente a transmissão e conferem imunidade duradoura, podemos imaginar outros cenários, como a erradicação potencial da doença. Mas, realisticamente, isso é improvável. A erradicação é notoriamente difícil, mesmo para doenças para as quais temos vacinas quase perfeitas e imunidade permanente. A doença endêmica é, portanto, o resultado mais provável.


Este artigo foi republicado de A conversa por Hans Heesterbeek, Professor de Epidemiologia Teórica, Universidade de Utrecht sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

Fonte: thenextweb.com

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