As mudanças climáticas e o COVID-19 são as duas crises mais significativas enfrentadas pelo mundo moderno – e as mudanças generalizadas de comportamento são essenciais para lidar com ambos. Isso significa que as mensagens oficiais do governo e de outras autoridades são críticas. Para ter sucesso, os líderes precisam comunicar eficazmente a ameaça grave e obter altos níveis de conformidade pública, sem causar pânico indevido.

Mas a extensão em que as pessoas obedecem depende de seus filtros psicológicos ao receber as mensagens – como a pandemia de coronavírus demonstrou.

Com o COVID-19, as primeiras mensagens tentaram circunscrever a natureza da ameaça. Em março, o OMS anunciou que: “O COVID-19 afeta os idosos e aqueles com condições de saúde pré-existentes mais severamente.” Declarações semelhantes foram feitas pelo governo do Reino Unido.

Uma interpretação razoável disso seria que o vírus não “afeta” os jovens. Porém, à medida que novos dados clínicos chegaram, essa mensagem foi alterada para enfatizar que o vírus poderia afetar pessoas de todas as idades e não discrimina.

Mas os seres humanos não são necessariamente inteiramente racionais em termos de processamento de informações. A psicologia experimental descobriu muitas situações em que nosso raciocínio é, de fato, limitado ou tendencioso.

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Por exemplo, um processo mental chamado “heurística do afetado” nos permite tomar decisões e resolver problemas de maneira rápida e (com freqüência) eficiente, mas com base em nossos sentimentos, e não na lógica. O viés demonstrou influenciar ambos julgamentos de risco e comportamento. Para o COVID-19, as mensagens oficiais teriam estabelecido uma reação menos negativa nos jovens em comparação aos idosos. Isso os tornaria mais propensos a correr mais riscos – mesmo quando novos dados oficiais sobre os riscos reais chegassem. Os pesquisadores chamam isso de “entorpecimento psicofísico”.

Outro obstáculo mental é viés de confirmação. Isso nos torna cegos aos dados que discordam de nossas crenças, tornando-nos excessivamente atentos às mensagens que concordam com elas. Ela influencia (entre outras coisas) a atenção visual automática para certos aspectos das mensagens. Em outras palavras, se você é jovem, pode, sem qualquer consciência, prestar pouca atenção visual às notícias de que o vírus é grave para pessoas de todas as idades.

A mensagem positiva inicial para os jovens também criou um “viés de otimismo. ” Esse viés é muito poderoso – conhecemos vários mecanismos cerebrais que podem garantir que um humor positivo persista. Um estudo descobriu que as pessoas tendem a ter uma nível reduzido de codificação neural de informações mais negativas do que antecipadas (em comparação com informações mais positivas do que antecipadas) em uma região crítica do córtex pré-frontal, envolvida na tomada de decisões. Isso significa que tendemos a perder as más notícias recebidas e, mesmo que não o façamos, dificilmente as processamos.

Todos esses preconceitos afetam nosso comportamento, e há evidências claras de que os jovens provavelmente não cumprirão as diretrizes do governo sobre o COVID-19. Uma pesquisa realizada em 30 de março pela empresa de pesquisas Ipsos MORI descobriu que quase o dobro As crianças de 16 a 24 anos apresentaram baixa ou limitada preocupação com o COVID-19 em comparação com adultos com 55 anos ou mais. O grupo mais jovem também teve quatro vezes mais chances de ignorar os conselhos do governo que os idosos.

Lições para mudanças climáticas

Nossa própria pesquisa mostrou que preconceitos cognitivos significativos também funcionam com mensagens sobre mudanças climáticas. Um é o viés de confirmação – aqueles que não acreditam que a mudança climática é uma ameaça real simplesmente não recebem mensagens dizendo que é.